PLATINUM WEEK-Attention aux lacunes: les technologies du métro et des mines terrestres peuvent-elles sauver S.Africa platine?

* La technologie peut rendre de nouvelles mines rentables

* L'industrie en crise, a des contraintes de capital

* Secteur battue par les bas prix, l'agitation sociale

Par Ed Stoddard

BURGERSFORT, Afrique du Sud, 16 mai ( Informations entreprises) – Les technologies utilisées pour sculpter les métros et les mines terrestres sont en cours de rééquipement pour mécaniser les mines de platine en Afrique du Sud, où une géologie impitoyable a contrecarré de tels efforts à un coût énorme.

Les technologies peuvent rendre de nouvelles mines rentables et pourraient fournir une bouée de sauvetage pour certains puits déficitaires dans un secteur touché par les bas prix et les troubles sociaux, mais il y a des limites.

Les innovations comprennent un bulldozer de 60 cm de haut construit par la société privée de déminage croate Dok-ing, qui peut atteindre des récifs étroits, et une machine conçue par l'unité Epiroc d'Atlas Copco pour remplacer le dynamitage.

Les enjeux sont élevés dans le premier producteur mondial de métal: la plupart des puits de platine d'Afrique du Sud perdent de l'argent, tandis que la poignée de machines mécanisées est rentable.

Utilisé pour les autocatalyseurs de plafonnement des émissions, le prix du platine reste épinglé à moins de 1 000 $ l'once, soit moins de la moitié des pics élevés qu'il a mesurés il y a dix ans. Il y a peu de progrès avec la baisse des ventes de voitures diesel.

Selon un rapport non publié de la Chambre des mines de l'Afrique du Sud: "Selon les prévisions actuelles de prix et de coûts, l'exploitation minière classique (platine) cessera d'être économiquement viable en 2024".

ceinture, un point d'éclair de conflit social.

LES MINES DE PLATINE

Le récif de platine sud-africain est généralement trop étroit et trop abrupte pour que les machines y accèdent, ce qui déclenche une course pour réduire la taille des machines.

À la mine de R & D de Twickenham d'Anglo American Platinum, un opérateur équipé d'un contrôleur de type jeu vidéo a récemment manoeuvré le bulldozer Dok-ing qui balaie le minerai.

Dok-ing a commencé par construire des bulldozers robustes qui ont défriché des mines antipersonnel – des bêtes compactes avec des chenilles ressemblant à des chars.

Tom Sertic, directeur général de Dok-ing Africa, a déclaré avoir attiré l'attention des ingénieurs d'Anglo. En 2003, à la demande d'Anglo, Dok-ing a construit un bulldozer de 83 cm de haut et a depuis réduit sa taille.

Les chenilles ressemblant à des chars des bulldozers aident à résoudre un important problème de mécanisation: l'incapacité des machines équipées de pneus traditionnels à creuser des pentes abruptes. «La plupart des machines … ne peuvent pas travailler au-dessus de 14 degrés parce que leurs roues ne peuvent tout simplement pas générer de puissance à des pentes aussi abruptes», explique Declan Vogt, professeur d'automatisation minière à l'université britannique d'Exeter.

La conception du bulldozer Dok-ing lui permet de travailler sur des récifs à des gradients allant jusqu'à 22 degrés ou plus.

Amplats prévoit d'utiliser l'équipement pour augmenter la rentabilité des puits de ses mines d'Amandelbult et d'autres – ironique, car il s'agit d'un véhicule électrique à batterie et Amplats a beaucoup misé sur les piles à combustible dans la révolution EV.

Le directeur général de Lonmin, Ben Magara, a déclaré à Informations entreprises que son entreprise utilisait trois des bulldozers de son puits Saffy.

Mais les coûts sont une préoccupation.

"Le capital initial est le défi et compte tenu des contraintes dans l'industrie, ce n'est pas petit", a déclaré Magara.

L'intégration de la technologie dans les puits déficitaires dépend également de la durée de production attendue.

"C'est un processus compliqué de passer à la mécanisation. Vous devez couper des emplois, faire venir de nouveaux travailleurs qualifiés, mettre en place des ateliers et faire d'autres ajustements », a déclaré Johan Theron, porte-parole de Impala Platinum.

Theron a déclaré Implats voulait mécaniser où il le pouvait mais le temps et l'investissement ne serait pas utile dans les puits plus anciens.

NO BLASTING

Une autre innovation consiste à se passer du dynamitage, ce qui permet un travail continu puisque les mines doivent être vidées pour les détonations, ce qui perturbe le travail.

À Twickenham, le système de développement rapide de la mine (RMDS) conçu par Epiroc remue la paroi rocheuse avec un disque d'acier. La technologie de coupe a été déployée dans les mines de charbon pendant des décennies à l'aide de pics mécaniques, mais c'est la première utilisée dans une mine de platine dure.

Marcher à travers les tunnels, vous voyez la différence.

Les côtés et le toit de la zone abattue sont déchiquetés, présentant des dangers, y compris des roches lâches. Là où le cutter a été, tout est plus lisse, avec seulement des rainures – pas très différentes d'un métro, pour lequel la technologie a été conçue à l'origine.

Le RMDS dispose également d'un bolter de toit mécanique – dans les mines conventionnelles, un mineur équipé d'un marteau perforateur perce et insère les boulons – et transporte le minerai sur un convoyeur.

MECHANISE OR DIE

"Si vous regardez le bas de la courbe des coûts, il est dominé par les mines mécanisées. Les machines font le gros du travail, donc la productivité est très différente ", a déclaré Paul Dunne, directeur général de Northam Platinum, à Informations entreprises. La mine mécanisée Booysendal de Northam augmente sa production.

Les résultats annuels d'Implats montrent que son exploitation conventionnelle de Rustenburg a réalisé un bénéfice en 2014 et a depuis perdu environ 14 milliards de rands (1,12 milliard de dollars). En revanche, Two Rivers mécanisée est l'opération la moins coûteuse d'Implats.

Sibanye-Stillwater a acquis les mines à forte intensité de main-d'œuvre Rustenburg d'Amplats et sa mine mécanisée de Bathopele. Ce dernier génère plus de la moitié de son bénéfice platine en Afrique du Sud.

Amplats, désormais fortement axé sur la mécanisation, a versé un dividende cette année pour la première fois depuis 2011, soulignant les avantages de son pivot de l'exploitation minière conventionnelle.

1 $ = 12,4963 rand
Montage par Veronica Brown et Dale Hudson

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