INSIGHT-Comment Rusal a échappé à la corde des sanctions américaines

(Répétition de l'article publié à minuit)

* Les sanctions ont provoqué des turbulences sur les marchés et ont frappé les chaînes d'approvisionnement

* L'Irlande, la France et l'Allemagne ont fait pression sur les autorités

Le Trésor américain a assoupli les restrictions Rusal après 17 jours

Par Dmitry Zhdannikov, Richard Lough et Lesley Wroughton

LONDRES / PARIS / WASHINGTON, 16 mai (Informations entreprises) – Ils étaient censés être les sanctions les plus dures que les Etats-Unis aient jamais imposé à un oligarque russe. Dix-sept jours plus tard, Washington les a arrosés.

Le 23 avril, le Trésor américain a assoupli les restrictions imposées à la société d'aluminium Rusal, milliardaire d'Oleg Deripaska. Au lieu d'exclure Rusal des marchés internationaux, ce que les États-Unis avaient l'intention de faire à l'origine, le Trésor a laissé entendre qu'il pourrait lever les sanctions.

Le changement de cap de Washington en dit long sur l'effet de levier de la chaîne d'approvisionnement d'un produit largement utilisé tel que l'aluminium. Cela suggère également que l'administration Trump a de la difficulté à concilier les batailles économiques internationales qu'elle a ouvertes sur différents fronts, y compris avec la Chine et l'Iran.

Plusieurs gouvernements européens, dont l'Allemagne et la France, ont fait pression sur Washington pour qu'il recule, selon plus d'une douzaine de fonctionnaires américains et européens et de sources de l'industrie qui se sont entretenus avec Informations entreprises.

Les multinationales Rio Tinto et Boeing ont également fait appel au Trésor américain, cherchant un assouplissement des termes sur Rusal. Tous ont fait le même raisonnement, selon les sources: une pression sur le plus grand producteur d'aluminium en dehors de la Chine toucherait des entreprises du monde entier, interrompant la production d'une myriade de produits allant des voitures et des avions aux canettes et aux fleurons.

Contrairement aux précédents cas de sanctions contre la Russie, les pays européens n'ont pas eu la possibilité de consulter Washington sur les mesures punitives qui auraient des effets d'entraînement dans l'économie européenne, selon les sources. Une des raisons du manque de dialogue: le Département d'Etat américain n'a plus de coordinateur de politique des sanctions pour assurer la liaison avec les autres gouvernements, selon trois sources américaines connaissant bien le sujet et une source européenne.

L'ancien coordonnateur, Daniel Fried, a pris sa retraite l'année dernière et n'a pas été remplacé en raison d'un gel de l'embauche ordonné par l'administration Trump au ministère.

Rusal, Rio Tinto et Boeing ont refusé de commenter.

Le Trésor américain, dont le Bureau de contrôle des avoirs étrangers (OFAC) a imposé les mesures, a déclaré qu'il travaillait à atténuer l'impact des sanctions sur les alliés et les industries qui faisaient face à des "conséquences collatérales indésirables". Il n'a pas commenté les efforts de lobbying.

Lorsqu'on lui a demandé si l'absence d'un coordinateur des sanctions avait entravé la consultation internationale, le Département d'État a déclaré avoir eu plusieurs discussions avec les pays européens au cours de l'année sur les sanctions et avoir maintenu un dialogue avec eux. Il n'a pas précisé s'il avait discuté des sanctions russes.

Les sanctions ont été les plus sévères imposées par les Etats-Unis à une société russe cotée depuis l'annexion de la Crimée par Moscou en 2014. L'avis du 6 avril donnait aux acheteurs un délai de 30 jours pour recevoir des fournitures de Rusal avant que les transactions en dollars soient interdites.

Toute personne ou compagnie qui ne se serait pas conformée aurait elle-même été exclue du système financier, tandis que le Trésor pourrait saisir tous les dollars payés à Rusal.

L'effet était immédiat. Les prix de l'aluminium ont bondi de 15% alors que Rusal a cessé d'approvisionner ses clients. En plus de produire de l'aluminium, l'entreprise produit de l'alumine, une matière première nécessaire à la fabrication de l'aluminium.

"Ils (le Trésor) ont déstabilisé l'industrie mondiale de l'aluminium. C'est sans précédent et une portée massive », a déclaré Anders Aslund, membre senior du think tank américain Atlantic Council.

Rusal a déclaré aux métaux et au conglomérat minier Rio Tinto qu'il suspendait les livraisons d'alumine de son usine irlandaise d'Aughinish à la fonderie d'aluminium de Dunkirk à Rio en France, la plus grande unité de production d'aluminium en Europe. La compagnie russe craignait que tout paiement reçu soit saisi par les autorités américaines, selon les sources.

Rusal a également informé Trimet Aluminium qu'il interrompait les livraisons d'alumine à la fonderie de l'entreprise allemande dans les Alpes françaises et trois usines en Allemagne, à Essen, Hambourg et Voerde.

Trimet a refusé de commenter.

La suspension des livraisons d'alumine risquait d'arrêter les activités de fusion de l'aluminium de Rio Tinto et de Trimet et de toucher les entreprises tout au long de la chaîne d'approvisionnement du métal.

LES GOUVERNEMENTS AGISSENT

Les rances de marché déclenchent une activité différente.

Dans les jours qui ont suivi la notification des sanctions, les autorités françaises, allemandes, irlandaises et italiennes ont fait pression sur les restrictions, selon les sources de l'UE.

Beaucoup craignaient que ces mesures ne mènent à la fermeture des usines et des entreprises de leurs pays qui dépendaient des approvisionnements de Rusal et à la perte potentielle de milliers d'emplois. Le ministère irlandais des Affaires étrangères s'est plaint au secrétaire américain au Trésor, Steven Mnuchin, après que des fonctionnaires de Dublin aient rencontré la direction d'Aughinish le 13 avril et que l'usine ait fermé ses portes, menaçant des centaines d'emplois.

Le ministre des Finances Bruno Le Maire a discuté de cette question par téléphone avec Mnuchin dans les jours qui ont suivi l'avis de sanctions, puis en personne dans la semaine du 16 avril, lors d'une réunion du Fonds monétaire international à Washington.

"Nous avons pris contact avec les Américains dès qu'il est devenu clair qu'il y avait un impact sur certaines entreprises opérant en France", a déclaré le responsable. Il a ajouté que des centaines d'emplois étaient menacés en France. "Les Américains ont été constructifs dès le début."

Une source gouvernementale italienne a déclaré que Rome a également fait pression sur Washington pour adoucir les sanctions.

LES MULTINATIONALES FONT LE DÉPLACEMENT

Les entreprises font aussi du lobbying.

Rio Tinto a contacté le gouvernement français et Trimet s'est rendu au gouvernement allemand, leur demandant d'intervenir auprès de Washington, selon les sources de l'industrie. Rio Tinto s'est également plaint directement à l'OFAC, ont indiqué deux responsables américains au fait des développements. Trimet fabrique des produits en aluminium pour les industries de l'automobile, de la construction et de l'emballage.

Alors que la majorité du lobbying venait d'Europe, selon des responsables américains, les sanctions étaient également préoccupantes aux États-Unis.

Après l 'avis du 6 avril, Boeing, le constructeur d' avions, a fait part de sa préoccupation au gouvernement américain à propos de la hausse des prix de l 'aluminium, selon deux sources du secteur qui connaissent bien le sujet. Les constructeurs automobiles se sont également plaints de l'impact possible des sanctions sur leurs entreprises, ont déclaré les sources, qui ont refusé de nommer les entreprises.

Une des sources a déclaré que, outre l'aluminium, les constructeurs automobiles s'inquiétaient d'une possible interruption des approvisionnements en palladium, utilisés dans les convertisseurs catalytiques. Rusal ne produit pas de palladium mais fournit de la soude à Norilsk Nickel, le plus grand producteur de palladium au monde.

L'American Association a déclaré à Informations entreprises que peu après le 6 avril, elle partageait les données du marché avec l'administration Trump montrant que l'industrie américaine avait importé 680 000 tonnes d'aluminium primaire russe, soit 12% de la demande américaine.

L'association a soulevé des préoccupations au sujet des sanctions Rusal lors de réunions avec le Conseil économique national de la Maison-Blanche et le représentant américain au commerce. Il a déclaré que les mesures pourraient limiter les fournitures pour les processeurs d'aluminium.

Le 23 avril, un peu plus de deux semaines après l'imposition de sanctions, l'OFAC a assoupli les mesures. Il a donné aux entreprises six mois au lieu de 30 jours pour mettre un terme aux négociations avec Rusal et a déclaré qu'il pourrait lever les sanctions complètement si Deripaska cédait le contrôle de la société.

L'annonce a eu une réaction immédiate du marché, les prix de l'aluminium ayant chuté de 10%. Les prix de l'aluminium se situent maintenant à 2 300 $ la tonne, en baisse par rapport à 2 700 $ après l'avis de sanctions du 6 avril, mais toujours au-dessus des 2 000 $ observés avant l'imposition des mesures.

David Mortlock, qui a conçu des sanctions contre la Russie lorsqu'il était directeur des affaires économiques internationales au Conseil national de sécurité de la Maison Blanche en 2013-15, a déclaré que de telles mesures n'étaient pas une science précise.

«N'oubliez pas que les sanctions peuvent être ajustées si l'impact est plus important que ne le veut l'OFAC», a ajouté Mortlock, aujourd'hui associé au cabinet d'avocats Willkie Farr & Gallagher.

«Chaque fois que vous le faites, vous apprenez de votre expérience.» (Reportage additionnel par Yara Bayoumy, Mary Milliken, Warren Strobel, Mike Stone et Timothy Gardner à Washington, Polina Devitt, Anastasia Lyrchikova, Dasha Korsunskaya et Katya Golubkova dans Moscou, Giselda Vagnoni à Rome, Conor Humphries à Dublin, Clara Denina et Dasha Afanasieva à Londres, Madeline Chambers à Berlin, Edward Taylor à Francfort, Michael Hogan à Hambourg, Écrit par Dmitry Zhdannikov, Édité par Pravin Char)

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