Fragilisé par la Chine, le "roi des cheveux" indien rêve de conquérir l'Afrique

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Chaque mois, la société Prem Kumar Solanki collecte des tonnes de cheveux naturels en Inde. Mais face à la stagnation du marché intérieur, l’entrepreneur se tourne vers le continent africain.

Par Julien Bouissou Publié aujourd'hui à 06:36, mis à jour à 06:36

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Pour sauver sa fille de la maladie, cette femme a donné ses cheveux aux dieux au temple Thiruthani Murugan, en Inde, le 10 novembre 2016. Pour sauver sa fille de la maladie, cette femme donne ses cheveux aux dieux au temple Thiruthani Murugan, en Inde, le 10 novembre 2016. ALLISON JOYCE / GETTY IMAGES / Good Banque

Dans un coin de la salle de réunion de DCS International Trading, Prem Kumar Solanki passe et tourne la main dans les cheveux gris d'un mannequin en plastique vêtu d'une jupe. Il le pèse avec soin, examine sa longueur et son épaisseur, comme un bijoutier devant une pierre précieuse. Dans l'industrie indienne des cheveux, l'argent vaut de l'or. "Les cheveux gris sont les plus rares et les plus demandés, dit l'homme d'affaires vêtu d'un costume à fines rayures, parce qu'ils peuvent être décolorés facilement et teints dans toutes les couleurs ".

Chaque mois, sa société recueille des tonnes de cheveux naturels grâce à une chaîne d'approvisionnement complexe et gigantesque dont l'Inde, championne du monde de l'économie circulaire, a le secret. Des centaines de milliers de collectionneurs sillonnent le pays à la recherche de coiffeurs, de temples hindous, de peignes indiens ou sur le trottoir. Le capillaire de matière première est transformé en serrures ou perruques pouvant atteindre plusieurs centaines d’euros par kilo.

Les ventes ont augmenté rapidement ces dernières années grâce à la demande accrue en Afrique, même si le marché reste concentré aux États-Unis. L'Inde est bien positionnée sur ce marché évalué à 10 milliards de dollars (8,83 milliards d'euros): c'est le principal fournisseur. Les cheveux indiens seraient de meilleure qualité, car ils sont plus longs que la moyenne, donc plus chers et soigneusement entretenus par ceux qui les portent. "C'est devenu l'autre or noir" assure M. Solanki. Et pourtant, le "roi des cheveux", comme on l'appelle en Inde, s'inquiète pour son avenir. L'arrivée de nouveaux fournisseurs indiens a réduit ses marges. Et M. Solanki a du mal à passer de la chaîne de valeur à une entreprise plus lucrative dans laquelle se positionnent les entreprises chinoises: la transformation de cheveux naturels en serrures et perruques.

Les loyers et les temples des entrepreneurs

Malgré la promesse du Premier ministre indien de développer l’industrie manufacturière du pays dans le cadre du programme "make in India", les petites entreprises, telles que M. Solanki, restent fragiles. Dans l'ombre des grands groupes, ils sont soumis aux caprices de la bureaucratie indienne pour exporter leurs produits et ont souffert de la mauvaise santé du secteur bancaire, accablée par des actifs pourris. Aux confins du secteur informel et formel, beaucoup ont souffert du choc de la démonétisation de 87% des coupures en circulation à fin 2016. Les collecteurs de cheveux ont dû arrêter leur activité ou différer leur paiement, incapables de payer en espèces leurs fournisseurs.